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Merceditas Valdés: The Queen of Afro-Cuban music

By Miguel Barnet Lanza
Source Granma 10.09.2015

Mercedes Valdés
Merceditas Valdés

It is necessary to have a special talent and a large knowledge about a singer’s work to be able to select the most representative pieces of his repertoire. That’s what EGREM has done thanks to Jorge Ro­dríguez production concept of Mer­ceditas Valdés’ work.

This important record gathers prayers, lullabies, street cries, tangos congos, and Afro sones.

There are cultural events that can be unnoticed but there are others that make people to stop because they are filled of that mysterious essence that is a nation’s identity.

With any didactic pretension, just as a true artistic sample, Merceditas Valdés, La Rei­na de la Música Afrocubana is a cultural event nobody can be indifferent about. For more than 50 years, Mer­ceditas was the unbeatable queen of Cuban and Latin American stages, presenting the so called basic chants, it means, the Lucumies prayers, or as we now say, Yoruba, the Congos and Ararás in the radio, theatre and television.

Everything started at the ilé ochas or religious houses (casas de santo), at the Congos temples and afterwards by the hand of a young professor of Cuban ethnology, at a time when almost anybody, a young woman least of all, dare to unveil the mysteries of the African origin cults. Merceditas then satisfied the daily desires of many people who listen to those chants only in religious ceremonies and she sang them as a tribute to the public. She was at her time the peak of all popular longings and she made so with her delicate voice of exceptional Akpwona without any ostentation or academicism but an authentic impulse of her sensibility.

Her talent spoke for itself. No atavistic fanaticism made her left her mission ever. From her natal Cayo Hueso neighborhood, the place where she was born, she went by the hand of Zoila Gálvez, the coloratura soprano, another great one and almost forgotten to the Club Atenas and traveled the country with Fernando Ortiz giving conferences sponsored by the Sociedad Pro-Arte Musical.

She was just as Gálvez told once to Don Fernando “a diamond that doesn’t need to be polished”.

We work together for many years in towns of the previous province of La Habana, in theatres, at the Aula Magna, in 1986, when we celebrated the 30th anniversary of the time when Don Fernando took the batá drums and Merceditas to the Uni­ver­sity.

This album is a tribute to her, to the popular musical genres, so powerful and nurturing; to that music that has marked the Cuban people sensibility. “La pequeña Aché”, as Don Fernando called her, shows here her greatness and the rich legacy she left for the younger generations.

Translation: Liana Fleitas (Cubarte)

Miguel Barnet

By Miguel Barnet Lanza

Nació en La Habana, Cuba, el 28 de enero de 1940. Desde muy joven se vincula a cimeras figuras de la etnología cubana, como Argeliers León e Isaac Barreal. Colaboró con Alejo Carpentier en la Imprenta Nacional de Cuba y con el Poeta Nacional Nicolás Guillén en la Unión Nacional de Escritores y Artistas de Cuba, institución de la cual es fundador y actualmente presidente por elección. Es graduado del Primer Seminario de Etnología y Folklore impartido por el etnólogo y musicólogo Argeliers León en 1960.

Con 21 años de edad formó parte del grupo fundador de la Academia de Ciencias de Cuba e integró el primer equipo de trabajo de su recién creado Instituto de Etnología y Folklore. Durante los siete años en que laboró como investigador científico de esta institución, recibió diversos cursos en estas materias, impartidas por profesores cubanos y extranjeros, y obtuvo altas calificaciones. Se especializó en la investigación etnológica y en aspectos de la transculturación de las religiones de origen africano en Cuba y en el Caribe.

Es el escritor cubano vivo más publicado dentro y fuera de Cuba. Su bibliografía exhibe los siguientes títulos: La piedra fina y el pavorreal, Isla de güijes, La sagrada familia, Orikis y otros poemas, Carta de noche, Mapa del tiempo, Viendo mi vida pasar, Con pies de gato y Actas del final (poesía). Autógrafos cubanos, La fuente viva y Cultos afrocubanos (crónica, ensayo, monografía). Akeké y la jutía (fábulas cubanas). Biografía de un cimarrón, Canción de Rachel, Gallego, La vida real y Oficio de ángel (novelas–testimonio). Ha escrito guiones de varios documentales cinematográficos y de los conocidos largometrajes cubanos Gallego, basado en su novela homónima y La Bella del Alhambra, inspirado en su novela Canción de Rachel y premiado en el Festival Internacional de Cine de la Habana, así como en otros certámenes internacionales. Esta cinta recibió el Premio Goya en España, en 1990, a la mejor película extranjera de habla hispana. Ha participado en congresos, eventos literarios, recitales de poemas de su propia obra, y ha impartido conferencias en universidades de Europa, Estados Unidos, América Latina y África. Además de ser un activo promotor cultural en Cuba, es un profundo conocedor de la música cubana, sobre la cual ha escrito y dictado conferencias ilustradas con artistas cubanos de talla internacional. Fue becario del Sistema de Becas Académicas de Alemania (DAAD) y de la institución John Simon Guggenheim de Estados Unidos.

En 1995 se crea por su gestión, y con el apoyo del Ministerio de Cultura de Cuba, la Fundación Fernando Ortiz, institución cultural cubana de carácter público y civil, no gubernamental, sin ánimo de lucro, con capacidad y personalidad jurídica y patrimonio propios, de la cual es Presidente hasta el presente. En 1996 fue designado, por la UNESCO y por el Ministerio de Relaciones Exteriores de Cuba, miembro del Consejo Ejecutivo de dicha organización. En ese mismo año recibe el título de Master en Historia Contemporánea que otorga la Universidad de La Habana, y en febrero de 1997, a propuesta de la mencionada institución de altos estudios, la Comisión Nacional Cubana de Grados Científicos le otorgó el título de Doctor en Ciencias Históricas. En mayo de 1997, la Cátedra Extraordinaria de Nuestra América, de la Facultad de Ciencias Antropológicas de la Universidad Autónoma de Yucatán, en Mérida, México, lo nombró miembro de su Consejo Honorario, en representación de la República de Cuba en el ámbito académico americanista.Ostenta la Medalla Alejo Carpentier,la Orden Félix Varela y la Orden Juan Marinello.

Premio de la Crítica Literaria por:
Gallego, 1983.
La vida real, 1986.

La Federación de Sociedades Españolas de Cuba le confirió la Distinción Miguel de Cervantes y Saavedra en el 2008. En el 2010 recibio la Distinción Maestro de Juventudes.

 

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